Infraestructura De Medición Avanzada: Impulsores Y Beneficios En La Industria Del Agua

La Infraestructura de Medición Avanzada, o AMI, se ha convertido en una palabra de moda en la industria del agua en los últimos años y está siendo adoptada cada vez más por las empresas de servicios de agua bajo la presión de aumentar la eficiencia. Con los recientes avances en la tecnología AMI, no es difícil ver el atractivo.

Antes de embarcarse en una discusión sobre la tecnología AMI, es importante entender la diferencia entre AMR y AMI, ya que los términos son a menudo confusos. AMR, o Lectura Automática de Medidores, es esencialmente un paso adelante de un ser humano que camina hacia un medidor de agua, leyendo los números y escribiéndolos.

Más bien, un dispositivo automáticamente hace un ping al medidor para obtener una lectura actual, que se utiliza para generar una factura. Los sistemas AMR pueden ser de paso o de red fija, pero independientemente de cómo se lea el contador, la comunicación es unidireccional. El medidor habla con el dispositivo de lectura de medidores, pero el dispositivo no puede enviar un comando al medidor.

Por el contrario, el AMI permite la comunicación bidireccional a través de una red fija entre el sistema de servicios públicos y los puntos finales de medición. Es un sistema mucho más potente y robusto que está demostrando su valor en algunos entornos difíciles, desde las llanuras rurales hasta los bulliciosos centros urbanos.

Infraestructura De Medición Avanzada: Impulsores Y Beneficios En La Industria Del Agua

Pérdida de agua no contabilizada

Los servicios de agua en todo el país están literalmente perdiendo dinero. Toman, tratan y bombean agua a sus clientes, pero pueden estar perdiendo hasta un 30% de su producto en el camino hacia las fugas en el sistema de distribución. Esa es agua que ha sido tratada pero que nunca será facturada.

Tradicionalmente, encontrar fugas ha sido un proceso manual. Una empresa de servicios públicos puede tener unas cuantas cuadrillas que conducen por el sistema en camiones correladores para escuchar si hay fugas, y si encuentran algo, lo desentierran. Pero puede llevar varios años cubrir todo un sistema de distribución. Y, en muchos casos, para cuando se descubre una fuga, podría haber estado goteando durante años.

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Con un sistema de AMI, toda la red de distribución puede ser monitoreada continuamente por lecturas de intervalos horarios. Los recientes avances en el manejo de datos de los medidores han transformado las vastas hojas de cálculo y las tediosas actividades de minería de datos de hace unos pocos años en informes de botón, permitiendo a una empresa de servicios públicos de agua encontrar evidencia de fugas antes de que lleguen a la superficie, a veces años antes. Puede evitar que una pequeña fuga se convierta en una gran fuga, o peor aún, en una rotura de la tubería principal de agua.

“Encontrarás una fuga cuando sea mucho más pequeña para poder repararla de forma más proactiva en lugar de tener que salir corriendo porque la calle acaba de abrirse y se ha tragado un coche”, dijo Don Schlenger, vicepresidente de la empresa consultora SAIC.

Encontrar las fugas antes significa una reparación mucho menos costosa. Podría ser la diferencia entre simplemente sujetar un tubo y reemplazar una sección entera.

Las fugas no sólo son perjudiciales para la infraestructura de los servicios de agua, sino que también son un desagüe para el bolsillo de los servicios.

Shannon Sweeney, gerente de recursos hídricos de la ciudad de Santa María, CA, puede atestiguar los beneficios de usar AMI para recuperar el agua perdida.

Tu compañía de agua comenzó a convertir una parte de su sistema a AMI de base fija en diciembre de 2009. Al final de un año, con sólo un tercio de las 20.000 conexiones de agua de la empresa de servicios públicos convertidas, Santa María fue capaz de reducir su pérdida de agua no facturada del 6% al 2%.

“Ese 4% de agua no contabilizada es por lo menos 600.000 dólares en ingresos recuperados para nosotros”, dijo. “Es agua que produjimos pero de la que nunca recibimos ningún ingreso”.

Si bien cualquier empresa de servicios de agua desea recuperar el agua no contabilizada, tiene un significado especial para los sistemas que están sujetos a las limitaciones de suministro, como en California.

“Están mirando con mucha atención su agua no contabilizada”, dijo Schlenger. “AMI es un verdadero cambio de juego en términos de hacer cosas como esa”.

Gestión de activos

Los sistemas de agua son típicamente subterráneos, lo que hace difícil conocer la condición de tu sistema de distribución. Pero si una empresa de servicios de agua tiene una idea de cómo funcionan las diferentes partes de su sistema de distribución, como la que puede proporcionar AMI, puede centrar mejor su atención en las tuberías que más necesitan reparación. Esto ayuda a la empresa de servicios públicos a asignar mejor los recursos, extendiendo la vida útil de los bienes de capital.

Conservación

La conservación es otra preocupación que lleva a los servicios de agua a echar un buen vistazo a AMI.

La conservación es realmente importante“, dijo Schlenger. “AMI es una herramienta tremenda para los administradores de la conservación y están aprendiendo a usarla de maneras geniales”.

Por ejemplo, se puede utilizar con las tasas de presupuesto y la facturación del presupuesto. Una empresa de servicios públicos en una zona con estrés hídrico podría tener clientes con una tasa de presupuesto personalizada para un tamaño de hogar particular. Si un cliente excede su asignación, podría estar sujeto a un cargo o penalidad más alta por galón.

“Eso está muy bien, pero si sólo recibes una factura una vez al mes, ya la has estropeado”, dijo Schlenger. Pero si la empresa de servicios públicos puede decirle al cliente cómo le va con su presupuesto en el día a día, hay una respuesta instantánea. “Eso realmente energiza las tasas de presupuesto como una herramienta útil para la conservación“.

Ese tipo de retroalimentación puede ser una herramienta muy poderosa para los propietarios de viviendas. Un estudio realizado por IBM y la ciudad de Dubuque, IA, usando un sistema AMI de Neptune, observó cómo el acceso a los datos de consumo diario afectaba los hábitos de uso del agua. Encontró que el grupo que tenía acceso a los datos del perfil de uso diario tenía muchas más probabilidades de cambiar sus hábitos de consumo que el grupo de control que no lo tenía.

Sostenibilidad

“Estamos empezando a ver casos de negocios en los que la gente quiere el triple balance: económico, ambiental y social”, dijo Schlenger. AMI está ayudando a las empresas de agua a lograr eso.

No tener que leer manualmente los medidores o investigar físicamente una queja por una alta factura de agua significa no tener que rodar un camión. Esto resulta en un ahorro de costos en la gasolina y el mantenimiento de los vehículos, además de una menor huella de carbono.

Administración de la fuerza laboral

El uso del AMI para automatizar muchas de las funciones tradicionalmente manuales del personal de los servicios de agua permite a la empresa de servicios públicos hacer la transición de sus trabajadores a funciones más críticas. Sweeney dijo que como sus lectores de medidores ya no están en la calle, su empresa de servicios públicos es capaz de abordar otros proyectos para los que no tenían los recursos anteriormente.

Además, en los próximos 10 a 15 años, las empresas de agua esperan que una gran parte de su fuerza laboral se jubile. Con ese inminente agotamiento de recursos, se está volviendo más importante que nunca la gestión estratégica del personal.

Servicio de atención al cliente

Para un sistema de agua municipal donde los clientes son también constituyentes, el servicio al cliente es crítico. Con los datos detallados de uso disponibles en un sistema AMI, los representantes de servicio al cliente tienen acceso inmediato a la información de consumo de los consumidores. Cuando un cliente llama con una queja por una factura de agua alta, el representante del CS puede darle una imagen completa de cómo y cuándo está usando el agua.

“Te digo que es algo muy poderoso cuando alguien llama y dice que no hay forma de que el medidor esté bien”, dijo Sweeney, “y yo digo: ‘Eres un madrugador’. Veo que te duchas a las 5 de la mañana.'”

La capacidad de comunicar este nivel de información al cliente no sólo añade validez a la precisión del medidor, sino que hace que las relaciones con los clientes sean superiores cuando se resuelven sus preguntas de forma cancerosa.

El cliente no es el único que se siente satisfecho. “Como representante de servicio al cliente, tratas de ayudar a alguien con un problema“, dijo Schlenger. “Nueve de cada diez veces, estás reaccionando a lo desagradable”. Esto cobra un enorme precio a los representantes de servicio al cliente. Pero ser capaz de investigar, diagnosticar y resolver el problema de un cliente, cambia la perspectiva del representante del CS.

“Cuando realmente sientes que puedes ayudar a los clientes y ser proactivo, entonces todo tu sentimiento sobre tu trabajo cambia”, dijo Schlenger. “Se vuelve más agradable y tienes más tiempo como organización para empezar a ser analítico”.

“Nuestra carga de trabajo de servicio al cliente ha cambiado dramáticamente”, dijo Sweeney. “Y mi personal está más feliz porque ahora finalmente estamos llegando a la carga de trabajo que sabemos que existe pero que nunca antes tuvimos tiempo de hacer. Realmente ha revolucionado la forma en que operamos nuestro sistema de distribución de agua“.

Evolución

Los sistemas de AMI continúan evolucionando. Uno de los avances más significativos podría ser la sincronización del tiempo. Esto permite al sistema AMI tomar esencialmente una instantánea del sistema de distribución de un servicio de agua en un momento dado, dando una imagen completa del consumo. Esto permite a los administradores del agua observar las entradas y salidas, por ejemplo, y realizar un análisis comparativo del sistema de distribución. A partir de ello, pueden ver cuándo el agua fluye y dónde podría haber tensiones en el sistema.

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En el futuro, los sistemas de AMI están en vías de incorporar más integración de sistemas, donde los datos de AMI están alimentando el sistema SIG, el sistema de gestión del trabajo, el sistema de gestión de documentos y el sistema de facturación. Cuando todos esos sistemas estén hablando entre sí, es cuando probablemente comencemos a ver definido el “sistema de agua inteligente“.

Por ahora, los servicios de agua grandes y pequeños están descubriendo cómo los sistemas AMI pueden ayudarles a mejorar las operaciones.

“He pasado mucho tiempo defendiendo esta causa porque creo en todos los beneficios”, dijo Sweeney. No sólo cree en los beneficios, sino que ha sido capaz de cuantificarlos.

“He sido capaz de demostrar que se va a pagar por sí mismo”, dijo. “¿Y quién puede discutir con un sistema que se paga a sí mismo?”

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